Una última jornada de la temporada regular con tanto por decidir prometía emociones fuertes. Y vaya si las hubo. En el partido más decisivo, que enfrentaba a Nuggets y Wolves por una plaza en los Playoffs , se tuvo que llegar a una dramática prórroga para que uno de los dos conjuntos se llevara el gato al agua. Finalmente fueron los de Tom Thibodeau quienes se impusieron 112-106 para romper una sequía de 14 años sin entrar en las eliminatorias por el título.

En el resto de la jornada, los Pelicans borraron de la pista a los Spurs, Miami Heat consiguió la sexta plaza del este venciendo a todo unos Raptors también en la prórroga y los Jazz de Ricky Rubio cayeron hasta la quinta posición del oeste tras perder en Portland.

Los dos pilares de los Wolves, Karl-Anthony Towns y Jimmy Butler, celebran la victoria de su equipo frente a Denver Nuggets que les mete en los Playoffs Los dos pilares de los Wolves, Karl-Anthony Towns y Jimmy Butler, celebran la victoria de su equipo frente a Denver Nuggets que les mete en los Playoffs (Hannah Foslien / AFP)

Quizás por los nervios de jugarse una temporada de 82 partidos en una sola noche, el partido entre Minnesota Timberwolves y los Denver Nuggets de Juancho Hernangómez empezó nervioso. Los errores se sucedían en ambos conjuntos y ninguno de los dos equipos lograba abrir hueco en el marcador.

Los Wolves hacían daño atacando la pintura con agresividad de la mano de sus dos pilares ofensivos: Karl-Antony Towns (26 puntos y 14 rebotes) y Jimmy Butler (31 puntos). En los Nuggets se encargaban de responder desde el exterior Nikola Jokic (35 puntos y 10 rebotes) y un inspirado Will Barton (24 puntos). De esta manera, el primer cuarto finalizaba 29-26 en favor de los locales.

En el segundo período, se desató el duelo anotador Towns contra Jokic. El dominio del pívot de los Wolves, combinado con la buena defensa de los de Thibodeau dieron a los locales una cierta ventaja al descanso, 62-54.

Pero a la salida de los vestuarios el encuentro se igualó. Tres tiros libres convertidos por Paul Millsap (10 puntos) junto a un triple de Jokic ponían el 70-69 a 6 minutos para el final del cuarto. A medida que avanzaban los minutos, el partido se empantanaba más. Cada defensa era una batalla y cada rebote clave. Un par de buenas canastas seguidas de Butler, daban una mínima ventaja a los Wolves al inicio del último cuarto, 86-81.

En el último parcial se mantuvo la igualdad. A falta de seis minutos para el final y con 5 puntos de ventaja para Minnesota, 96-91, los Wolves se olvidaron de Towns. Y fruto de este olvido llegó un monumental atasco ofensivo. Los locales no encontraban soluciones y a falta de 3 minutos para la conclusión, un triple de Jamal Murray (20 puntos) empataba el encuentro, 99-99.

Con empate a 101 y 30 segundo en el cronómetro, Jimmy Butler asumió la responsabilidad en los Wolves, pero falló su lanzamiento en suspensión ante una gran defensa de Jokic. Acto seguido, los Nuggets tuvieron el balón para ganar el partido, restando 6 segundos.

Pero una gran defensa del veterano Taj Gibson provocó la pérdida de Jokic y enviaba el partido a la prórroga. Con Towns desactivado del juego como consecuencia de la pizarra de su entrenador, en el tiempo extra los Wolves se la jugaron con Butler y les salió bien.

El escolta All-Star situaba el 108-106 a favor de los Timberwolves convirtiendo dos tiros libres. Después de un par de jugadas donde Taj Gibson se había impuesto en defensa a Jokic, Michael Malone decidió que la pelota decisiva se la jugara Will Barton, que falló un lanzamiento que todos daban por canasta. Towns se hizo con el rebote y Andrew Wiggins anotó 2 tiros libres (18 puntos) para sentenciar el choque, 112-106.

Con este triunfo, los Wolves rompen una racha de 14 años sin entrar en Playoffs. En primera ronda, los de Thibodeau se enfrentarán a los temibles Houston Rockets, el mejor equipo de la NBA esta temporada. Por su parte, los Denver Nuggets quedan eliminados. Juancho Hernangómez no dispuso de minutos en este encuentro tan decisivo.

En uno de los duelos españoles de la noche, los New Orleans Pelicans de Nikola Mirotic pasaron por encima de unos entregados San Antonio Spurs. El equipo de Pau Gasol, suplente de inicio, no plantó cara en ningún momento ante un equipo de Lousiana que tuvo a Rajon Rondo (19 puntos y 14 asistencias) al mando de las operaciones, 122-98.

Rápidamente, el equipo de Alvin Gentry tomó la iniciativa en el encuentro, consiguiendo ventajas cercanas a los 10 puntos en los primeros minutos del encuentro. Ahora bien, la segunda unidad de Popovich, liderada por el francés Tony Parker (11 puntos) igualaba el encuentro antes del primer descanso, 27-26.

En el segundo parcial, los locales aumentaron el ritmo, gracias a la dirección de Rondo, y a la ejecución de unos interiores mucho más móviles que los texanos como son Anthony Davis (22 puntos y 15 rebotes) y Nikola Mirotic (21 puntos y 15 rebotes). Este ritmo frenético permitió a los Pelicans romper el partido, 61-43 al descanso.

Ya bien entrada la segunda mitad, los suplentes de los Spurs volvieron a intentar meterse en el choque, llegando a reducir la diferencia a los 14 puntos. Pero inmediatamente los Pelicans volvieron a tomar las riendas del duelo y gracias a un inspirado Jrue Holiday (23 puntos) volvieron a situar la diferencia en 18 puntos, 61-43.

En el último cuarto, Popovich decidió reservar a todos los titulares y dar entrada a los habituales suplentes. De esta manera se llegó al resultado final de 122-98. Pau Gasol solo estuvo en la pista 14 minutos, en los que anotó 6 puntos, capturó 7 rebotes y repartió 4 asistencias.

Esta derrota empuja a los Spurs a la séptima posición de la Conferencia Oeste. En la primera ronda, Gasol y sus compañeros se encontrarán con los actuales campeones y segundos en la tabla, los Golden State Warriors, en lo que será la reedición de las pasadas Finales de Conferencia en el oeste.

Por su lado, los Pelicans acaban sextos la temporada y se medirán en primera ronda a los terceros clasificados, Portland Trail Blazers, en una eliminatoria en la que los de Terry Stotts tendrán el factor cancha a su favor.

Unos Blazers que recuperaron su tercera plaza tras vencer en casa a Utah Jazz por 102-93. El equipo de Ricky Rubio (17 puntos y 5 asistencias) no pudo hacer nada para frenar un ciclón llamado Damian Lillard, que lideró a su equipo con 36 puntos y 11 asistencias.

Esta derrota condena a los Jazz a ocupar la quinta plaza de la Conferencia Oeste, en la que se enfrentarán a los Oklahoma City Thunder de Álex Abrines en el que será el duelo español de primera ronda.

Los de Billy Donovan escalaron hasta la cuarta posición tras ganar fácilmente a los Memphis Grizzlies de Marc Gasol, en un festival ofensivo por parte de ambos equipos, 137-123.

Los visitantes dieron el susto de inicio, pero los Thunder rápidamente hicieron los deberes de la mano de un acertado Paul George (40 puntos) y un activo Russell Westbrook, que con 6 puntos, 20 rebotes y 19 asistencias se convirtió en el primer jugador en la historia en promediar un triple-doble en 2 temporadas completas.

Pero no toda la emoción se vivió en el oeste. En la Conferencia Este también se presenciaron duelos apasionantes. Uno de ellos se vivió en Miami, donde los Heat superaron a los Raptors de Ibaka en la prórroga por 116-109.

Con esta victoria, el equipo de Erik Spoelstra escala hasta la sexta posición en la que se medirán a los Philadelphia 76ers. Los de Brett Brown aseguraron la tercera plaza sumando su decimosexta victoria seguida, tras sacar del mapa a los Milwaukee Bucks, 130-95.

El rookie Markelle Fultz se convirtió en el jugador más joven de la historia en lograr un triple-doble con 13 puntos, 10 rebotes y 10 asistencias, en un duelo que empezó con un parcial de 31-10 favorable a los locales. El primer cuarto acabó con un resultado de 46-18, tras 8 triples de los Sixers, y a partir de ahí ya no hubo partido.

Tampoco hubo partido en Cleveland. Mejor dicho, los Cavaliers decidieron no jugarlo. Conscientes que la clara victoria de los Sixers les impedía acceder a la tercera plaza, los Cavs sentaron a gran parte de sus titulares y cayeron 98-110 frente a unos combativos New York Knicks.

LeBron James solo jugó 10 minutos en los que anotó 10 puntos. En la misma linea, Calderón estuvo en pista 6 minutos en los que capturó 1 rebote. Cleveland Cavaliers, que acaban cuartos la fase regular, se medirán a Indiana Pacers en primera ronda con el factor pista favorable a los de Tyronn Lue.

Los Cavs jugaron su encuentro contra los New York Knicks con los jugadores menos habituales Los Cavs jugaron su encuentro contra los New York Knicks con los jugadores menos habituales (Jason Miller / AFP)

Con estos resultados, Milwaukee Bucks acaban la temporada como séptimo mejor equipo del este, por lo que se verán las caras contra los segundos, Boston Celtics, en primera ronda.

En el otro partido con implicaciones de Playoffs en el este, los Washigton Wizards se dejaron sorprender por unos Orlando Magic que alinearon a un equipo plagado de suplentes, 101-92.

Esta derrota provoca que John Wall, Bradley Beal y compañía acaben octavos la fase regular y se enfrenten a los líderes Toronto Raptors de Ibaka en la primera ronda de los Playoffs .

Después de esta última jornada, así queda el cuadro de Playoffs definitivo:

Resto de resultados de la noche:

Boston Celtics 110-97 Brooklyn Nets

Chicago Bulls 87-119 Detroit Pistons

Los Angeles Clippers 100 – 115 Los Angeles Lakers

Sacramento Kings 96-83 Houston Rockets

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